Asteroide

951 Gaspra, il primo asteroide ad essere fotografato in modo ravvicinato

Un asteroide (a volte chiamato pianetino o planetoide) è un corpo celeste simile per composizione ad un pianeta terrestre ma più piccolo, e generalmente privo di una forma sferica; ha in genere un diametro inferiore al chilometro, anche se non mancano corpi di grandi dimensioni.

Gli asteroidi composti per la maggior parte di ghiaccio sono conosciuti invece come comete.

Sistema solare

Nel sistema solare sono già stati numerati e catalogati oltre 300 000 asteroidi e probabilmente altre centinaia di migliaia (alcune stime superano il milione) attendono ancora di essere scoperti.

L'asteroide più grande del sistema solare interno è Cerere, con un diametro di 900-1000 km; seguono Pallade e Vesta, entrambi con diametri sui 500 km; i tre sono anche gli unici asteroidi di forma approssimativamente sferica della fascia principale. Al contrario, numerosi oggetti del sistema solare esterno quali Eris, Sedna, Orco, Quaoar, Issione e Varuna, sono più grandi di Cerere.

La maggior parte degli asteroidi si trovano tra Marte e Giove in una regione del sistema solare chiamata fascia principale.

Asteroidi near-Earth

L'orbita dell'asteroide 2004 FH (azzurro) e della Terra (grigio)

Gli Asteroidi near-Earth sono asteroidi la cui orbita è vicina a quella della Terra. Alcuni di essi costituiscono un pericolo perché le loro orbite incrociano quella della terra. Si conoscono circa 3000 asteroidi near-Earth, con dimensioni fino a circa 32 km. Si pensa che uno di questi asteroidi abbia provocato l'estinzione della maggior parte dei dinosauri nel Cretaceo.

Sono stati creati diversi progetti con lo scopo di trovare tutti questi asteroidi.

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